ROS史话36篇 | 2.柳树街68号

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2020年1月11日 16时44分

这是一条叫柳树路(Willow Road)的林荫道,这片绿荫覆盖的区域住满了硅谷的商业精英和IT新贵们,也拥挤着追求创业梦想的年轻人。

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图2.1 柳树街、Facebook、谷歌、斯坦福大学、柳树街68号地理位置

从脸书公司(Facebook)的总部沿着这条柳树街,从东北的尽头往西南走,也就是朝着斯坦福大学的方向走,会先穿过101公路,然后左手边路过一个加油站,加油站后面是一个橡树公园,公园斜对面,也就是西面,有一个条胡同,叫纳什胡同(Nash Ave)。沿纳什胡同走100米,在第一个路口,向左,拐到圣玛格丽塔胡同(Santa Margarita Ave)上,向前走150米,是圣玛格丽塔胡同232号,那里正是谷歌诞生的仓库。圣玛格丽塔胡同232号距离斯坦福大学的标志性建筑胡佛纪念塔只有约4公里。

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图2.2 柳树车库(Willow Garage)机器人公司的办公地,柳树街68号

还是沿着圣玛格丽塔胡同,纳什胡同返回到柳树街吧。朝着斯坦福方向前进800米,就能到达,柳树街68号。这是一处优雅的别墅,边上就是公园,小河环绕。别墅的房东主人是一个叫斯科特·哈森(Scott Hassan)的中年人,硅谷的亿万富翁。

哈森在硅谷是一个传奇人物。

哈森大学毕业于纽约州立大学布法罗分校(或称为布法罗大学),这所学校隶属于庞大的纽约州立大学系统 。布法罗分校也是这个系统中规模最大、综合性最强的研究型大学,位于纽约州西部的布法罗市。后来,斯科特·哈森去了圣路易斯华盛顿大学(Washington University in St. Louis)读研究生,这所华盛顿大学位于密苏里州,圣路易斯市,在乔治华盛顿大学西面1300公里处(注:前面提到过三所不同的华盛顿大学)。后来又去了斯坦福大学去读研究生,在那里结识了无数的互联网豪杰,包括谷歌的创始人谢尔盖·布林(Sergey Brin)和拉里·佩奇(Larry Page)。

哈森曾经和谷歌的创始人布林和佩奇(Larry Page)一道在斯坦福大学学习,哈森所做过的一个项目就是开发谷歌搜索引擎原型,写了Google的很多关键代码。谷歌的第一个爬虫软件就是他写的。谷歌刚成立,他就投资了800美元。这笔天使投资给他带来了丰厚的回报。

以区区800美元投资谷歌后,哈森自己又开发了一个称为eGroups的e-mail应用,哈森在斯坦福大学并没有完成学业,就中途退学了,创立了eGroup公司,并在2000年以4.32亿美元的天价卖给了当时如日中天的互联网巨头雅虎(Yahoo),成为雅虎产品Groups,该产品为雅虎赢得无数用户。拉里·佩奇的哥哥卡尔·佩奇(Carl V. Page)也是eGroups的创始人之一,随着eGroups出售,也非常成功,只是后来的失败的投资比较多,逐渐走了下坡路。又因为拉里·佩奇太成功了,没有人再记得这位也曾成功过的卡尔·佩奇了。

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图2.2: 斯科特-哈森,原eGroups的创始人,硅谷的亿万富翁,柳树街68号的房东,柳树车库机器人公司创始人与投资人。

斯科特·哈森在eGroups的日子。

下排:Ramu Yalamanchi,Martin Roscheisen,Scott Hassan,第四位不详。

上排:Carl Page, Alan Braverman。

出售了eGroups,哈森年纪轻轻就成了亿万富翁。俗话说,钱是男人胸中胆,这一点不假。换句话讲,说的是,男人就怕有钱,有钱就想干大事。第一件事,他慷慨地投资了谷歌,那时他的好朋友谢尔盖·布林和拉里·佩奇的谷歌刚刚起步。后来随着谷歌上市,斯科特·哈森又获得了第二桶资金。第二件事,买了一套房产。其实,那时他也不知道该干啥事。很多事实在看 着没意义,没挑战。他干脆就先在硅谷风险投资机构聚集的门洛·帕克(Menlo Park)买了一个办公室,希望作为以后的办公空间。

这就是后来柳树车库的办公地址:柳树街68号。这个地址也是后来柳树车库(Willow Garage)机器人公司名字的来源。这个车库其实名不符实,不像很多早期的创业公司,如微软、苹果,他们确实是在车库里创业的,但是这个柳树街68号完全不是一个车库,而是一栋别墅。

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图2.3:2009年,谷歌的创始人佩奇来柳树街68号串门。

在当时,市面上除了一些教育类的机器人外,只有iRobot公司销售的扫地机器人。哈森认为扫地机器人实在是太低端了,他的梦想是希望开发一个机器人助手,帮助打理个人生活。那才叫机器人。

哈森看好个人机器人助手有诸多原因:

首先,他认为“机器人能够提高人们的生活水平”。在参观了丰田的汽车工厂之后,他对丰田的工业机器人和自动化生产线印象非常深刻。未来在他脑海的轻舞飞扬:如果这些机器人走出工厂,走进家庭,世界会变成什么样?

在Willow Garage成立的时候,人们关注的多是制造业相关的工业机器人,非工业机器人市场非常之小,没人愿意投资这个领域,更不要说个人服务机器人领域了。另外,机器人相关的人才对专业要求比较高,需要懂硬件、软件、电子、管理各路人才。哈森发现没有很好的方法把这些人聚集在一起。出于使命感,他感觉“这事他自己应该能做”。

还有一个原因是,哈森的母亲是个机器人爱好者,对他产生了潜移默化的影响。

哈森希望打造一款家用服务机器人。他看到机器人背后巨大的市场,这就是他在柳树街68号创建的柳树车库的理由。

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图2.4:自动化流水线上的工业机器人(左)。哈森期待的机器人是家庭机器人,能帮助人们日常生活(右)。

当然,后来随着柳树车库命运的变迁,那个柳树街68号,柳树车库(Willow Garage)机器人公司的办公地,变成了一个名叫BootUp的共享办公空间。

 

 

 

 

 

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